Finding the Way Back to the Garlic Corners

In the Remembering section of the January 2009 issue of LA GAZZETTA ITALIANA, I read the biography of Alturo Pietraroia, a Clevelander with Italian roots who grew up in the Bellaire Road area. The biography mentioned that after immigrating to America, Pietraroia's parents, Michelangelo and Maria Giuseppa, for a brief period in the 1920s "settled in the small Italian community on W. 130th near Bennington Avenue, known then as Garlic Corners."

This mention of the Garlic Corners intrigued me. Part of my work as Associate Curator for Italian American History includes conducting research on and studying the history of Italians in Northeast Ohio. Not once had I seen anything written about, viewed photographs of, or found documentation on the Garlic Corners in several years of research. I asked a few individuals familiar with Cleveland history, particularly that of the west side Italian communities, if they had heard of this settlement of Italians. Not one remembered or heard anything about it. I thought this was odd. For an area to have achieved a nickname, the Italian community and the influence of their culture on the area must have been significant, at least for awhile. This called for further investigation.

I began to do some preliminary searching in some of the sources we have here at the Western Reserve Historical Society, including census and immigration records and Cleveland city directories. I involved WRHS volunteer Connie Sancetta, who spent a lot of time with the sources and dug up some good information about the area. We found evidence that supported the claim that around the time period of 1900-1930 a small but significant concentration of Italians had in fact settled in this west side community.

Specifically, the area known as the Garlic Corners referred to sections of Kirton, Carrington and Bennington Avenues lying to the west of W. 130th, together with the intervening two-block section of W. 130th itself. Italians first appeared there sometime around 1910 as the census for that year showed 28 Italians living on Carrington Avenue. This section of the city was very rural during these early years of the twentieth century and the population was sparse. In fact, the Italians were the first and only residents on that street during this time.

Between 1920 and 1930, the area became more populated and the number of Italians grew as well. In 1930, Italians were the second largest ethnic group in the neighborhood, comprising about 14 percent of the total population, while the Slovenians were the largest at 24 percent. Italians had moved onto the nearby streets of Kirton and Bennington Avenues, with a few scattered households as far north on W. 130th as Longmead and south to Sprecher. Additionally, a few Italian-owned businesses could be found on W. 130th.

The next question to ponder was what prompted them to choose to live there. Historians have documented that overwhelmingly, early twentieth-century Italian immigrants chose to reside where family members and paisans (those from the same town) already were living. The case of the Garlic Corners is a little out of the norm in this respect. Our research showed that the Garlic Corner Italians originated from a variety of cities and towns in southern Italy and Sicily and even a few were Slavic Italians, possibly from Inner Carniola and the Istrian peninsula. This diversity of town of origin, therefore, suggested that hometown connections were not the primary motive for them to settle in the area. In fact, the differing dialects may have initially interfered with communication amongst the neighbors. So, we looked to another influencing factor -- work.

A review of the map of the area showed that the Garlic Corners developed near two large industries, the Big Four Railroad of the New York Central Railroad and the American Agricultural Chemical Company. The census records indicate that, at least initially, many of the original Italian settlers were employed with these companies. A recent conversation with James V. Arcuri confirmed that it was indeed the proximity to work that prompted the Italians to come to the area. Mr. Arcuri's grandfather, Gabriel Arcuri, was one of the first Italians to purchase property and build a home on Bennington Avenue in the 1910s and was a railroad worker.

So, then, how did these Italian immigrants learn of the work in this area? Census records tell us that the men who settled around the Garlic Corners had been living elsewhere in the United States with their families for an average of five years prior and had established employment in their respective cities. They were generally about 33 years old. These men were not the young, newly arrived Italian immigrants typical to many of the other Italian settlements. This led us to theorize that the early Garlic Corners settlers may have been transferred to the Big Four Railroad by the New York Central Railroad after they acquired it. As industry in Cleveland expanded during and following World War I and word of available work spread to New York and elsewhere on the East Coast, other Italians made the move to the W. 130th neighborhood and the Garlic Corners was formed.

Our initial research has revealed a number of interesting things, but we still have not completely found our way back to the Garlic Corners. Many more questions still need to be answered and assertions confirmed. We remain uncertain about the origin of the nickname and why and when the nickname faded from usage. We would like to find more evidence to support our theories about the diversity of town of origin and railroad work transfer as related to the area's settlement. And, we would like to trace the development of the settlement later into the twentieth century and learn more details about the families who lived in the neighborhood.

If you have any information on the Garlic Corners neighborhood located at W. 130th and Bennington Avenue in Cleveland, OH, I would very much appreciate hearing from you. I am looking for photographs, stories, correspondence, or any other documents from Italians who lived there during the early twentieth century. Please contact Pamela Dorazio Dean at the Western Reserve Historical Society at This email address is being protected from spambots. You need JavaScript enabled to view it. or (216) 721-5722 ext. 324.

Trovando le origini dei Garlic Corners

Nella sezione Remembering dell'edizione di gennaio 2009 della GAZZETTA ITALIANA, ho letto la biografia di Alturo Pietraroia, un clevelandese con radici italiane, che è cresciuto nella zona di Bellaire Road. La biografia menzionava che dopo essere immigrati in America, i genitori di Pietraroia, Michelangelo e Maria Giuseppa, per un breve periodo, nel 1920, "si sono stabiliti nella piccola comunità italiana della 130ma strada a ovest di Cleveland, vicino a Bennington Avenue, nota poi come i Garlic Corners".

Questo accenno ai Garlic Corners (angoli d'aglio) mi ha incuriosito. Parte del mio lavoro come Curatrice Associata di Storia Italiana Americana comprende condurre ricerche e studiare la storia degli Italiani nel nord-est dell'Ohio. Non avevo mai letto niente, né visto fotografie, né trovato documentazione sui Garlic Corners in diversi anni di ricerca. Ho chiesto ad alcuni conoscitori della storia di Cleveland, in particolare quella delle comunità italiane del lato ovest, se avessero sentito parlare di questo insediamento di Italiani. Nessuno se ne ricordava o ne aveva mai sentito parlare. Ho pensato che ciò fosse strano. Se l'area aveva un soprannome, la comunità italiana e l'influenza della sua cultura sulla zona dovevano essere state significative, almeno per un po'. Questo mi ha portato a fare ulteriori indagini.

Ho iniziato delle ricerche preliminari tra le fonti disponibili presso la Western Reserve Historical Society, compresi gli archivi di censimento e immigrazione e gli elenchi della città di Cleveland. Ho coinvolto Connie Sancetta, volontaria alla Western Reserve Historical Society, che ha trascorso molto tempo sulle fonti e ha rinvenuto alcune buone informazioni sulla zona. Abbiamo trovato prove che, nel periodo 1900-1930, una piccola ma significativa concentrazione di Italiani si era effettivamente stanziata in questa comunità del lato ovest.

In particolare, la zona conosciuta come Garlic Corners era riferita alle sezioni dei viali Kirton, Carrington e Bennington, situata a ovest di West 130, insieme alla sezione di due blocchi della West 130 stessa. Gli Italiani fecero la loro prima apparizione intorno al 1910: il censimento di quell'anno mostra che 28 Italiani vivevano sulla Carrington Avenue. Questa sezione della città - durante i primi anni del ventesimo secolo - era molto rurale e la popolazione era sparpagliata. Di fatto, gli Italiani sono stati i primi e i soli residenti di tale strada in quella cornice temporale.

Tra il 1920 e il 1930, l'area divenne più popolata e anche il numero di Italiani crebbe. Nel 1930, gli Italiani erano il secondo più grande gruppo etnico nel quartiere, con circa il 14 per cento della popolazione totale, mentre gli sloveni erano il principale con il 24 per cento. Gli Italiani si erano trasferiti nelle strade vicine di Kirton e Bennington Avenue, con poche famiglie sparse all'estremo nord di West 130 a Longmead e a sud a Sprecher. Inoltre, sulla West 130, era possibile trovare alcuni business di proprietà italiana.

La domanda successiva su cui meditare era: che cosa li ha portati a scegliere di vivere lì? Gli storici hanno documentato che, per la stragrande maggioranza, all'inizio del ventesimo secolo gli immigrati Italiani hanno scelto di risiedere dove già abitavano membri della famiglia e paesani. In questo senso, il caso di Garlic Corners è un po' fuori norma. La nostra ricerca ha dimostrato che gli Italiani di Garlic Corners provenivano da una varietà di paesi e villaggi del sud Italia e della Sicilia e qualcuno era italiano-slavo, probabilmente della Carniola interna e della penisola istriana. Questa diversità di provenienza, pertanto, ha suggerito che le connessioni natie non erano la motivazione primaria di stabilirsi nella zona. In realtà, i diversi dialetti inizialmente possono essere stati un'interferenza nella comunicazione tra vicini di casa. Per questa ragione, abbiamo guardato a un altro fattore d'influenza: il lavoro.

Una revisione della mappa della zona ha mostrato che i Garlic Corners si sono sviluppati vicino a due grandi industrie, la Big Four Railroad di New York e l'American Agricultural Chemical Company. I registri dei censimenti indicano che, almeno in principio, molti degli abitanti italiani originari erano impiegati da queste società. Una recente conversazione con James V. Arcuri ha confermato che è stata, in effetti, la prossimità al lavoro a far giungere gli Italiani sul luogo. Il nonno del sig. Arcuri, Gabriel Arcuri, fu uno dei primi Italiani ad acquistare proprietà e a costruire una casa sulla Bennington Avenue nel 1910. Era un lavoratore della società ferroviaria.

Allora, i primi immigrati italiani come sono venuti a sapere del lavoro in questo territorio? I registri dei censimenti ci dicono che gli uomini che s'insediarono intorno ai Garlic Corners precedentemente erano vissuti altrove negli Stati Uniti con le loro famiglie per una media di cinque anni e avevano occupazioni stabili nelle loro rispettive città. In genere avevano circa 33 anni. Questi uomini non erano i giovani immigrati italiani, appena arrivati, tipici di molti altri insediamenti italiani. Ciò ci ha portato a teorizzare che i primi residenti di Garlic Corners possano essere stati trasferiti alla Big Four Railroad dalla Ferrovia Centrale di New York, dopo la sua acquisizione. All'espandersi dell'industria a Cleveland durante e dopo la prima guerra mondiale e al diffondersi della notizia a New York e altrove sul litorale orientale degli USA che lavoro era disponibile, altri italiani si spostarono nel quartiere della West 130 e così nacquero… i Garlic Corners. La nostra ricerca iniziale ha rivelato parecchie cose interessanti, ma ancora non siamo riusciti a risalire completamente tutta la strada fino ai Garlic Corners. Molte più domande a tutt'oggi hanno bisogno di una risposta e molte asserzioni vanno confermate. Rimane incerta la derivazione del soprannome e perché e quando sia andato in disuso. Vorremmo trovare più prove a sostegno delle nostre teorie sulla diversità dei paesi di origine e del trasferimento per lavoro da parte della ferrovia, relativamente all'insediamento della località. Inoltre, ci piacerebbe tracciare lo sviluppo dello stanziamento più tardi nel ventesimo secolo e apprendere ulteriori informazioni sulle famiglie che vivevano nel quartiere.

Se avete qualsiasi informazione sul rione dei Garlic Corners situato sulla West 130 e su Bennington Avenue a Cleveland, Ohio, apprezzerei moltissimo se mi contattaste. Sto cercando fotografie, storie, corrispondenza o qualsiasi altro documento di Italiani che vissero nella zona durante i primi del Novecento. Si prega di contattare: Pamela Dorazio Dean presso la Western Reserve Historical Society a This email address is being protected from spambots. You need JavaScript enabled to view it. o al (216) 721-5722, ext. 324.